La NASA non è estranea al monitoraggio dei cambiamenti dei ghiacci polari. L’agenzia spaziale ha utilizzato la propria gamma di tecnologie per tenere d’occhio i vari effetti del cambiamento climatico e le prove che hanno raccolto del calo della copertura del ghiaccio nelle regioni polari è stato uno degli indicatori più chiari dell’impatto di un riscaldamento mondiale.

L’agenzia ha lanciato in passato un paio di satelliti diversi dotati di speciali strumenti di monitoraggio del ghiaccio, ma la sua imminente missione ICESat-2 avrà ancora attrezzature più sofisticate. Un nuovo strumento a bordo chiamato Advanced Topographic Laser Altimeter System (ATLAS) è un altimetro laser che sarà in grado di misurare i cambiamenti di elevazione del ghiaccio su una scala molto piccola, catturando le differenze di altezza fino alla larghezza di una matita.

L’ATLAS farà fuoco su sei diversi fasci di luce verde su ghiaccio polare e poi misurerà in quanto tempo impiegheranno per ritornare alla navicella spaziale. Il tempo sarà misurato fino al miliardesimo di secondo, il che consentirà agli scienziati di mappare con precisione l’elevazione del ghiaccio e come questo cambierà nel tempo. Le nuove potenti apparecchiature saranno in grado di scansionare e misurare il ghiaccio in un modo molto più efficiente rispetto ai precedenti satelliti. Per confronto, sarà in grado di raccogliere 250 volte più misurazioni di ghiaccio rispetto al suo predecessore.

Il satellite orbiterà sulla Terra, misurando le quote di elevazione  per creare un’immagine chiara dei cambiamenti di ghiaccio stagionali e di come cambiano nel tempo di anno in anno.
Il satellite monitorerà il ghiaccio galleggiante e quello sulla terra e misurerà anche le altezze delle foreste per tenere traccia delle caratteristiche che immagazzinano carbonio. Tutti questi dati aiuteranno gli scienziati a prevedere l’innalzamento del livello del mare e ad analizzare le cose come il rischio di incendi boschivi e i rischi di alluvione.

“Poiché ICESat-2 fornirà misurazioni di precisione senza precedenti con copertura globale, produrrà non solo nuove informazioni sulle regioni polari, ma anche scoperte inattese in tutto il mondo”, ha affermato Thorsten Markus, uno scienziato del progetto ICESat-2 di Goddard. “La capacità e l’opportunità per una vera esplorazione è immensa”.

Il satellite verrà lanciato il 15 settembre 2018.